美國航天局宣佈在火星表面發現有液態水活動“強有力”證據

美國航天局宣佈在火星表面發現有液態水活動“強有力”證據

NASA又有重大發現?火星上的這些石頭似乎像那麼回事
火星海爾火山口季節水流動畫模擬場景。(00:35)

美國航天局9月28日宣布,在火星表面發現了有液態水活動的“強有力”證據。這一宣佈為在這個紅色星球上尋找生命提供了新線索。

“火星並不像我們過去想像的那樣是個乾旱荒蕪的星球。”該機構行星科學部門主任吉姆·格林在電視直播的新聞發布會上說,“某些情況下,火星上有液態水存在。”

出現水合鹽礦物的光譜信號

美國航天局曾於上週預告將在9月28日召開發布會,宣布有關火星的“重大科學發現”,引發火星迷與網友的關注與猜測。

自2006年以來,美國火星勘測軌道飛行器多次在火星山丘斜坡上發現手指狀陰影條紋。它們在火星溫暖的季節裡出現,並隨著溫度上升而向下延伸,到了寒冷季節就消失。美國航天局將其稱為“季節性斜坡紋線”,並認為這種奇特的季節性地貌由鹽水流造成,但一直沒有找到直接證據。

在新研究中,佐治亞理工學院的盧恩德拉·奧傑哈等人分析了火星勘測軌道飛行器獲取的火星表面4處地點“季節性斜坡紋線”的光譜數據,發現這些陰影條紋達到最大寬度時便出現水合鹽礦物的光譜信號。

研究人員在發表於英國《自然·地學》雜誌的論文中寫道:“’季節性斜坡紋線’是現今火星水活動的結果,我們的發現強有力支持這一假設。”

火星到了夏季也極為寒冷,因此純液態水幾乎不太可能在火星表面存在,只能是冰點低於零攝氏度的鹽水。新研究認為,火星上的鹽水應該比地球上的海水鹹得多,其鹽分可能是高氯酸鎂、氯化鎂和高氯酸鈉的混合物。

那麼是否意味著存在生物?

“火星特快車號”探測船2005年傳回的照片顯示,火星的北極附近有一塊直徑達八英里(12.8公里)的巨大積冰。CFP 資料

那麼,火星上的液態水從何而來?研究人員並沒有提供答案,僅猜測可能是融冰、地下蓄水層、火星大氣層水蒸氣或者它們的綜合作用。

火星是太陽系中最像地球的行星,而液態水是支持生命存在的必要條件,新發現無疑再次激起人們對火星生命的遐想。

美國航天局副局長約翰·格倫斯菲爾德在發布會上告訴記者:“我們非常激動,因為這項發現意味著今天的火星有可能存在生命。”

據英國《衛報》報導,高清晰科學實驗成像儀(HRISE)主要研究員阿爾弗雷德·麥克艾文稱,火星上存在微生物的機率非常高。

他說,這些水從何處來仍是一個謎。要么這些水來自大氣,要么則來自地面,或者兩者皆有。

這位研究員認為,也有可能是從某種帶水的礦物質中散發出來的,比如說硫酸鹽。這些礦物質存在於火星中,但這與深溝狀地點並不一樣。“我更傾向於這些水分來自大氣,同時被可溶性的高氯酸鹽、氯化物吸收。”他表示,這些鹹水比地球的海水要咸得多,很可能分佈在薄薄的濕“土層”。

NASA埃姆斯研究中心的瑪麗·貝絲·韋爾赫爾姆稱:“這些高氯酸鹽在火星的許多地方都出現了,他們可能比我們所想的要更加分佈廣泛一些。”

不過,韋爾赫爾姆認為現在斷言火星上可能有生命跡像還為時過早。

如何找到水來自哪裡?

在這一發現的基礎上,下一步的研究則是找到水來自何處,又是如何進入火星地表的。目前未知的信息還有很多——之前的雷達研究和歐洲的火星探測飛船在探索火星地下水源時都空手而歸。那麼水到底藏在哪裡?

新的發現很可能改變未來對火星的探索方向,決策人士可能開始著重研究如何安全登陸在近地表水源處。

NASA科學任務理事會副署長約翰·格倫斯菲爾德稱,在火星發現類似水這樣的“資源”能夠使得派遣宇航員前往火星探索更為可靠。2020年,NASA計劃向火星投放帶有測試就地可利用資源(ISRU)設備的探測器。這一設備將直接測試宇航員在火星的生存空間。格倫斯菲爾德稱火星上有水並不代表種植植物會變得容易。火星最大的問題是壓強,這裡的大氣層太過單薄。但如果在火星上建設溫室並取水,那麼這一構想就可能實現了。

格倫斯菲爾德表示,火星上的這些坡度太過陡峭,現有的火星探測器無法攀爬測量,但對人來而言這些陡坡則並沒有什麼挑戰。

“這些研究成果讓我們更好地看到了火星上存在未來太空旅行者需要的資源,不久的將來,NASA將送人去火星。”格倫斯菲爾德說。

NASA首席科學家里奇·祖里克說,NASA正在著手研究2030年代初人類能夠前往火星真空的可能性。因此,人類最早能登陸火星的時間應該是2030年代初。目前的任務是尋找更多存在水源的地方,NASA現在已經掌握了火星3%的高辨析度地貌。

9月28日,在美國首都華盛頓,這張由美國航天局和亞利桑那大學聯合發布的圖片顯示,火星山丘上的“季節性斜坡紋線”是火星表面有液態水的有力證據。新華網圖

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